כוכב חמה – מרקורי

כוכב חמה או בשמו בלועזית מרקורי, הוא כוכב הלכת הקרוב ביותר לשמש, מרחקו הממוצע מן השמש הוא כ-58 אלף קילומטרים (לשם השוואה, מרחקו של כדור הארץ מן השמש הוא כ-150,000 קילומטרים). מבחינת מסתו, דהיינו כמות החומר שלו, הוא כוכב הלכת השמיני והקטן ביותר במערכת השמש.


כוכב חמה קטן בהרבה מכדור הארץ ודומה בגודלו לירח. קוטרו קרוב כ-4,900 קילומטרים, ושוב, לשם ההשוואה קוטרו של כדור-הארץ הוא כ-12,700 קילומטרים. בשל גודלו הקטן יחסית, כוח המשיכה על-פניו קטן פי 2.5 מאשר על-פני כדור-הארץ. כמו כן, אין לו ירחים.


כמו כדור-הארץ, גם כוכב חמה סובב סביב עצמו, ברם, סחרורו העצמי איטי מאד, ואם לכדור-הארץ אורך 24 שעות, דהיינו יממה אחת, כדי להסתובב על צירו סיבוב שלם, הרי שלכוכב חמה אורך כ-60 יממות (1440 שעות) כדי לסבוב על צירו סיבוב אחד שלם! ברם, תנועתו סביב השמש מהירה מאד, והוא מקיף את השמש בזמן קצר יחסית, בכ-88 יממות בלבד.


הסחרור האיטי של כוכב חמה יחד עם העדר כמעט מוחלט של אטמוספירה, גורם לשמש להכות על צד אחד של כוכב חמה במשך זמן רב, לפיכך, הבדלי הטמפרטורה בין שני צדדיו גדולים מאד: בחלקו הפונה לשמש הטמפרטורה שלו מגיעה ל-430 מעלות צלזיוס, ואילו בצידו האחר (שאינו חשוף לאור השמש) היא יורדת עד מינוס 180 מעלות צלזיוס.


זאת ועוד, אור השמש על פני כוכב חמה חזק פי 8.9 מאשר על כדור הארץ, פני השטח של כוכב חמה מכוסים מכתשים בדומה לירח. אחד ממאפייניו הבולטים ביותר של פני כוכב חמה (ממה שצולם) הוא Caloris Basin, מכתש שקוטרו כ־1,350 ק"מ, ראו תמונה:

לכוכב חמה ליבת ברזל גדולה באופן יחסי (אף בהשוואה לכדור הארץ), והרכבו הכולל של כוכב חמה הוא בקירוב 70% מתכתי. ליבת המתכת תופסת 42% מנפחו של כוכב הלכת (לשם השוואה, ליבת כדור הארץ תופסת 17% בלבד). כמו כן, מסלולו של כוכב חמה הוא אליפטי מאוד. בנקודתו הקרובה ביותר אל השמש הוא מרוחק ממנה רק 46 מיליון קילומטרים ואילו בנקודתו הרחוקה ביותר הוא מרוחק ממנה 70 מיליון קילומטרים.


כוכב חמה נזכר בתלמוד הבבלי (שבת קנו ע"א) בשמו המקורי "כוכב", בטרם נודעה ההבחנה בין גרמי השמים השונים: כוכבים וכוכבי-לכת. הוספת המילה "חמה" היא מאוחרת, וכנראה נבעה מכך שהוא כוכב-הלכת הקרוב ביותר אל השמש.


שמו בלועזית הוא מרקורי, על שמו של האל הרומי הדמיוני מרקוריוס. מכיוון שכוכב חמה מופיע לסירוגין משני צדי השמש, חשבו הקדמונים בטעות שמדובר בשני כוכבים שונים ואף כינו אותו בשני שמות: "הרמס" כשהופיע בערב מצד אחד של השמש, ו"אפולו" כשהופיע בבוקר מצדה השני. בגלגל המזלות מרקורי מזוהה עם מזל תאומים.


באסטרולוגיה העתיקה יום רביעי נקשר בכוכב חמה ובאל מרקוריוס המזוהה עמו, כתוצאה מכך, בשפות רומאניות (=שפות שהתפתחו בעיקר מהשפה הלטינית או בשמה האחר: הרומית) שמו של יום רביעי נגזר ישירות משמו בלטינית: Dies Mercurii (יום מרקורי), כך בצרפתית השם הוא Mercredi, באיטלקית Mercoledì ובספרדית Miércoles.


גם במקורות יהודיים נזכר שמו של כוכב חמה בזיקה אלילית, וזאת במסגרת ההשפעות הזרות שחדרו לדת משה וזיהמו אותה בהזיות, ראו לדוגמה את דבריו של אבן-גבירול בפיוטו "כתר מלכות" אשר ראוי יותר להיקרא "נעל עניות". פיוטו מחריב הדעת נקרא מעל כל במה בבתי-הכנסיות של יהודי תימן בליל יום-הכיפורים הקדוש והנורא. בדרך כלל, מי שקורא אותו הוא אחד מזקני בית-הכנסת בנעימה מיוחדת ובדבקות דתית-פגאנית עילאית.